Katalin az itáliai Siena városában született 1347-ben, egy kelmefestő 25. gyermekeként. A kislányban már nagyon korán felébredt a vágy az imádságos, szemlélődő élet után. Hat éves korában részesült az első látomásban. 1354-ben titokban szüzességi fogadalmat tett, melynek megtartásáért többször is összetűzésbe került szüleivel, akik férjhez akarták adni. Katalin tizenhat éves korában szülei tudtára adta, hogy inkább elhagyja a szülői házat, de szüzességi fogadalmát nem másítja meg. Ekkor édesapja elfogadta a leány döntését. Katalin nem akart kolostorba lépni és nem is lett soha apáca. Ő a Sienában élő domonkos harmadrendi nővérek, a mantelláták között akarta szolgálni Isten dicsőségét. Jelentkezését a nővérek elutasították (csak özvegyeket vettek fel maguk közé), de Katalin kitartott szándéka mellett, hiszen egy látomásban Szent Domonkostól ígéretet kapott, hogy magára öltheti a Bűnbánó Nővérek ruháját. Végül 1363-ban a nővérek befogadták. 

Szent Mária Magdolnát választotta égi pártfogójának, és az ő példáját követve szülei házában elvonultan, teljes magányban élt, csak a gyóntatójával beszélt, imádkozott és vezekelt. Ettől kezdve a rendkívüli kegyelmek határozták meg életét. 1367-ben Krisztus megjelent Katalinnak és eljegyezte őt: gyűrűt húzott az ujjára, amit senki más nem látott, csak Katalin. 1370-ben részesült a misztikus halál kegyelmében. Ezt követően az Úr kiszólította őt magányából, súlyos betegeket ápolt, olyan szerencsétleneket, akikhez senki sem mert hozzáérni. Ő maga is megkapta a leprát, de csodálatos módon felgyógyult belőle.

A betegek testi gyógyítása mellett Katalinról ekkor kiderült, hogy lelkiekben is nagyon jó tanácsadó. Egyre többen keresték fel, tanácstalanok, tanulni vágyók. Tanítványi kör alakult ki körülötte. Ellenségei is támadtak ugyanekkor, akik furcsának találták Katalin életvitelét – ekkor már egyetlen eledele az Oltáriszentség volt, halála előtt hat éven más táplálékot nem vett magához. Azzal vádolták, hogy a „férfiak dolgába” ártja bele magát. 1374-ben a firenzei általános káptalan elé idézték, hogy megvizsgálják tanítását. A vizsgálat Katalin tanítását kifogástalannak találta, engedélyezték további tevékenységét, és Capuai Raymond domonkos szerzetest rendelték mellé gyóntatónak és lelki vezetőnek Belső késztetésből figyelme ezekben az időkben az egyház problémái felé fordult.

 1375-ben Pisában kapta meg az Úrtól küldetésének és életének pecsétjét: Krisztus megajándékozta őt stigmáival, melyek Katalin kérésére láthatatlanok maradtak. 1376-ban a firenzeiek kérésére Avignonba ment, hogy a XI. Gerely pápához, akinek 14 levelet írt, hogy visszahívja Rómába. A pápa el is indult Róma felé, és ezzel – Katalin közbenjárására – véget ért a pápák avignoni fogsága. Katalin tárgyalásai először nem hoztak eredményt, de néhány hónap elteltével biztatása és imái hatására a pápa elhagyta Avignont, hogy Rómába utazzon. Katalin kiterjedt levelezést folytatott, uralkodókkal, XI. Gergely pápával és utódjával, VI. Orbán pápával is. Katalin nem tudott írni, leveleit diktálta – egyszerre olykor három-négy írnoknak. Élete végén isteni kegyelemként megkapta az írástudás képességét, de továbbra is diktálta leveleit. A nyugati egyházszakadást (1378) követően Katalin VI. Orbán pápát támogatta, akinek hívására 1379-ben Rómába ment, s haláláig a pápa lelki támasza és tanácsadója volt.

 Életének utolsó két évében diktálta, legtöbbször misztikus elragadtatásban, az isteni gondviselésről szóló művét, a Dialógust. Írásai lenyűgözik olvasójukat. Aki nem tudja, ki a szerző, arra gondol, hogy a szerző filozófus vagy egyházatya, aligha gondolja bárki, hogy egy „írástudatlan” sienai polgárleány diktálta ezeket az írásokat. 1461-ben avatta szentté II. Pius pápa, VI. Pál pápa 1970-ben avatta – Avilai Szent Terézzel együtt – egyházdoktorrá. II. János Pál pápa 1999-ben Európa védőszentjévé nyilvánította.

A teológusok, tanítók és a mosónők védőszentje. Segítségét kérik fejfájás, fulladásos és hirtelen halál ellen.

Hajnal P. (Magyar Katolikus Lexikon, Szentek élete, The Oxford Dictionary of Saints alapján)

Az egyháztanító

Siena leánya

Katalin megkapja a stigmákat

Katalin misztikus eljegyzése